[biographie] « Noire, la vie méconnue de Claudette Colvin » Tania de Montaigne

Le 1er décembre 1955 à Montgomery (Alabama), Rosa Parks refuse de céder sa place dans l’autobus à un passager blanc. Elle est alors arrêtée et inculpée. Le jeune pasteur noir Martin Luther King, avec le concours de Ralph Abernathy, lance alors une campagne de protestation et de boycott contre la compagnie de bus qui durera 380 jours et aboutira, le 13 novembre 1956, à ce que la Cour suprême des États-Unis casse les lois ségrégationnistes dans les bus, les déclarant anticonstitutionnelles. Et Rosa Parks devint ainsi une icône de la lutte contre la ségrégation raciale aux États-Unis.

Sauf que, avant Rosa Parks, il y eu d’autres noir(e)s qui bravèrent les lois ségrégationniste ; il y eut notamment Claudette Colvin. Le 2 mars 1955, Claudette Colvin, alors âgée de 15 ans, monte dans le même bus, au même arrêt que Rosa Parks quelques mois plus tard, et refuse de se lever pour céder sa place à un passager blanc. Malgré les menaces du chauffeur et des autres passagers, elle reste assise. Elle est alors arrêtée et inculpée pour violation des lois sur la ségrégation et agression. Mais Claudette résiste : elle décide de plaider non coupable et d’attaquer la ville… elle est la première à le faire.

Au moment où Claudette refuse de céder sa place, elle est une membre active du groupe de jeunes du NAACP (association nationale pour la promotion des gens de couleur) dont une certaine Rosa Parks est conseillère. Rosa Parks lève alors des fonds pour la défense de Claudette et lance l’idée d’un boycott des bus qu’elle essaie d’organiser, mais Edgar Nixon (président local du NAACP) apprend que Claudette est enceinte d’un homme marié et estime qu’elle n’est pas un symbole convenable pour leur cause…

Dans ce document Tania de Montaigne, au-delà de raconter Claudette Colvin, explicite ainsi pourquoi son acte, pourtant antérieur de quelques mois à celui de Rosa Parks, n’a pas eu le même retentissement et comment, alors qu’elle fut un temps pressentie pour devenir la figure emblématique du mouvement des droits civiques, elle en fut écartée. Elle révèle aussi que le geste de Rosa Parks, longtemps présenté comme un acte spontané, était en fait le geste prémédité d’une activiste et d’un mouvement militant organisé. De même, le boycott des bus qui a suivi avait été imaginé au moment de l’inculpation de Claudette et n’avait rien d’une manifestation spontanée. Elle révèle enfin comment les leaders noirs masculins d’alors, perpétuant des valeurs patriarcales, se sont « appropriés » le mouvement, ne reconnaissant aux femmes noires qu’un rôle subalterne. Rosa Parks elle-même, pourtant à l’origine du boycott des bus, à longtemps été reléguée au simple rôle de figurante, de « symbole ». Ainsi se révèle la double discrimination à laquelle les femmes noires font face : discrimination raciale et de genre.

Noire est un texte court, riche d’enseignements, qui a pour mérite de réhabiliter une figure méconnue à l’origine du mouvement pour les droits civiques. J’ai par contre regretté son affectation stylistique (à chaque page, Tania de Montaigne interpelle soit le lecteur, soit Claudette elle-même « Prenez une profonde inspiration », « Vous doutez ? Regardez ces photos », « désormais, vous êtes noir »…) qui alourdit le récit.

Aujourd’hui vous avez soixante-quinze ans et, lorsque je vous regarde, je me dis qu’il fallait être quelqu’un pour être celle qui n’était pas Rosa Parks. (p. 162)

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⭐Tania de Montaigne, Noire, la vie méconnue de Claudette Colvin, éditions Grasset, 2015, 171 pages, 4,90 €.

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